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Eileen Collins: “Para ser astronauta hay que estudiar, estudiar y estudiar.”

Por Hugo Camus Palacios.

En una de las salas habilitadas para recibir a los medios de comunicación en el Centro Espacial Lindon B. Johnson, en Houston, Texas, Eileen accedió a responder las preguntas en una entrevista planificada para 15 minutos pero que se extendió más allá de una hora sobre el apasionante mundo de la exploración espacial.

“Aconsejo a las jóvenes chilenas que deseen participar en la exploración espacial a que estudien muy duro, especialmente Matemáticas, Biología, Química, Geología e incluso Historia”, afirmó Eileen.

Atractiva, con un gran sentido del humor y muy sencilla es Eileen Collins, la primera comandante de misión del transbordador espacial norteamericano y en el cual voló al espacio el primer experimento ideado por estudiantes chilenas del Liceo N° 1 “Javiera Carrera”.

En una de las salas habilitadas para recibir a los medios de comunicación en el Centro Espacial Lindon B. Johnson, en Houston, Texas, Eileen accedió a responder las preguntas en una entrevista planificada para 15 minutos pero que se extendió más allá de una hora sobre el apasionante mundo de la exploración espacial.

De voz suave y expresiva, esta astronauta de 44 años con más de cinco mil horas de vuelo en 30 diferentes tipos de aviones y coronel de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos tiene a su haber tres misiones espaciales con más de 550 horas acumuladas orbitando el planeta.

Sin esperar una pregunta, se apresura a señalar su satisfacción por el trabajo de estudiantes chilena en el experimento chinitas: “Felicito a las alumnas que idearon esta experiencia”, indicó, añadiendo con humor que “las chinitas hicieron un muy buen trabajo. ¿Sabían ustedes que les pusimos nombres a las cuatro chinitas? Las bautizamos como John, Paul, George y Ringo, en honor a los Beatles”.

De pelo castaño y ojos claros, Eileen, se convirtió en la primera comandante del orbitador norteamericano el 20 de julio de 1999, cuando el Columbia se elevó majestuosamente en la cálida y húmeda noche de Cabo Kennedy, en Florida, ante la presencia de la esposa del Presidente Bill Clinton, Hillary, y del director de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, NASA, Daniel Goldin, entre miles de afortunados espectadores.

Antes de esa histórica noche, el 5 de marzo de 1998, Eileen había señalado en la Casa Blanca, en Washington, durante una ceremonia en que Hillary Rodham Clinton anunció a todo el país que esta piloto de la USAF había sido seleccionada para encabezar la misión STS-93 del transbordador que “tarde o temprano los sueños se convierten en realidad”, haciendo referencia a su selección como mujer comandante.

En la oportunidad la señora Clinton afirmó: “Cuando su misión, Eileen, sea lanzada al espacio, la próxima generación de niñas y niños serán capaces de mirar al espacio y pensar :No hay nada que yo no pueda hacer”. Estudiar, estudiar y estudiar

– Eileen ¿Qué le diría usted a una alumna chilena que cursa su enseñanza media y sueña con volar al espacio?

– Cuando yo tenía 7 o 10 años, sólo había astronautas hombres. Hoy hay hombres y mujeres. Cuando yo tenía 21 años, la NASA contrató a la primera especialista de misión. Fue la primera mujer para el proyecto Geminis. Ella fue un modelo para mí. Aconsejo a las jóvenes chilenas a estudiar muy duro en el colegio, especialmente matemáticas y todo tipo de cosas, porque para llegar a ser astronauta hay que saber Química, Biología, Geología, Astronomía e incluso Historia. Hay que leer mucho, no importa la edad.

– ¿Cómo se dio la oportunidad para ingresar al programa espacial?

– Yo estuve justo en los momentos precisos en que se dieron las oportunidades para las mujeres. Cuando terminaba la enseñanza media se abrieron las posibilidades a las mujeres para poder llegar a ser pilotos y más tarde la NASA abrió sus puertas al sexo femenino. Yo estuve allí y aproveché esas oportunidades.

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